Joker Icopal

Sykkelsport i Norge hører ikke til blant de største sportsgrenene og det er kanskje ikke så rart med tanke på at vi har vinter en stor del av året, noe som gjør det vanskelig å sykle mer enn 7-8 måneder i løpet av et kalenderår. Men det er mange som liker å sykle uansett og det er en idrett i stor fremgang, spesielt takket være våre utenlandske ryttere som har oppnådd gode resultater i store løp som Tour de France. Dette er med på å skape interesse for sykkelsporten og rekruttere nye ryttere.

Semi-profesjonelle lag

I Norge har vi noen få sykkellag som kan kalles for semi-profesjonnelle og som kjører løp i sykkelsportens tredje divisjon. Lagene hører fortsatt til under UCI som er den Internasjonale sykkelunionen og kan da delta i alle sykkelløp som blir arrangert av dem. De fleste av disse norske lagene kalles for kontinentallag og deltar i løp som er en del av UCI’s kontinental tour. Det er noen løp i Norge og en god del i utlandet hvor forholdene tross alt er bedre for å kjøre sykkelløp det meste av året. Det mest kjente løp i Norge er selvsagt Tour of Norway og kanskje også Ringerike Grand Prix med deltakelse av mange lag.

Interspons

Totalt finnes det sju norske lag som klassifiseres som kontinentallag og blant disse finner vi laget Joker-Icopal. Laget er eid av Interspons som driver med sponsing av ulike arrangementer. I 2005 etablerte de et eget sykkellag og til å begynne med het laget Maxbo og Bianchi. Interspons står også bak etapperittet Tour of Norway, sykkelritt for barn som Tour of Norway for kids, sistnevnte som er et samarbeid med Norges sykkelforbund.

Laget har byttet navn ved flere leiligheter, avhengig av hvilke sponsorer som har vært med til å samarbeide. Dagligvarekjeden Joker har vært med siden 2007 og dette gjorde at laget byttet navn til Joker Bianchi i et par år. Siden kom Merida til som leverandør av sykler og som sponsor før det ble enda et bytte i 2016. Her ble syklene byttet ut med Giant og fra 2017 har Icopal blitt med på laget. Derfor er navnet i dag Team Joker-Icopal.

Talentfulle ryttere

Siden begynnelsen har laget hatt mange gode ryttere, blant annet en rytter som senere skulle vise seg å bli et av Norges største navn innen sykkelsporten, nemlig Edvald Boasson Hagen. I det hele tatt har laget for vane å utvikle toppryttere og gjennom sine 10 første sesonger har 11 ryttere fått kontrakter med lag i den øverste divisjonen, også kallet World Tour lag. Dette er en av grunnene til at Team Joker ofte har blitt kalt for «Talentfabrikken» av norsk presse.

I 2017 har laget fått samlet en rekke av Norges mest talentfulle ryttere og i alt består laget nå av 12 ryttere. I tillegg er det to sportsdirektører som begge jobber fulltid. Dessverre har laget foran neste sesong akkurat mistet et av Norsk sykkelsports største talenter. Det er snakk om Tobias Foss, en unggutt på 20 år, som har vunnet ungdomstrøyen i Tour of Norway og flere NM-gull for ungdommer. Men selv om Tobias Foss har byttet lag, så er det fortsatt masser av talent hos Team Joker Icopal.